NRK Meny
Normal

Han løste nordlys-gåten

OSLO (NRK): Fysikeren Kristian Birkeland ble mer eller mindre latterliggjort i sin tid, men dagens solforskning bygger på nordmannens teorier.

Kristian Birkeland eksperimenterer med nordlys i et vakuumkar, 1912

BANEBRYTENDE: For å bevise sin teori om at det var partikler fra solen som var kilden til nordlyset, klarte Birkeland å gjenskape nordlyslignende stråling i sin berømte terella-glassboks.

Foto: Ukjent

NRK møter forfatter og solfysiker Pål Brekke på universitetsplassen i Oslo. I boken «Historien om Kristian Birkeland. Nordlysets far» skriver Brekke om den norske fysikeren som aldri fikk anerkjennelse mens han levde. Det var i byggene bak oss Birkeland gjorde sine banebrytende nordlys-eksperimenter.

Pål Brekke

MANNEN BAK BOKEN: – Einstein var også lenge uglesett. Opp gjennom historien har det vist seg at man skal også lytte til de som kommer med nye ideer, samtidig som man er kritisk, sier solfysiker Pål Brekke.

Foto: Hilde Bjørnskau / NRK

Du har sett ham før. Kristian Birkeland preget inntil nylig 200-lappen. Men visste du at han var den første til å forklare koblingen mellom solen og nordlyset?

For 100 år siden var de fleste eksperter enige om at det ikke var noen kobling mellom solen og jorden som førte til nordlys. Mest sannsynlig skyldtes nordlyset væske fra sprekker i jorden.

200-seddel

HUSKER DU SEDDELEN? I 1994 ble den nye 200-kronerseddelen med motiv av Kristian Birkeland presentert i Tromsø av sentralbanksjef Torstein Moland.

Foto: Trond Kenneth Larsen / NTB scanpix

Kristian Birkland, som døde i 1917, hadde brukt all sin tid på å motbevise hva «de fleste» mente.

– Men han slet veldig med å bli hørt, sier forfatter Pål Brekke.

Ingen trodde på ham

For å bevise teorien sine om at nordlyset ble utløst av noe annet enn jordens atmosfære utførte Birkeland målinger i Arktis og en rekke eksperimenter i laboratoriet sitt.

Alt han fant støttet nordlys-teorien hans. Men fortsatt mente internasjonale topp-forskere på begynnelsen av 1900-tallet at det ikke kunne stemme.

Pål Brekke

DET VAR HER DET SKJEDDE: Kristian Birkeland forsket ved Universitetet i Oslo, uten å få særlig kredibilitet i det internasjonale forskermiljøet. – For å få råd til disse dyre eksperimentene som han drev med i kjelleren i bygget ved siden hovedinngangen til Aulaen måtte han ha mye penger. Derfor bestemte han seg for å lage oppfinnelser, ta patenter på disse og tjene penger til utstyr og lønn til assistenter, sier solfysiker Pål Brekke.

Foto: Hilde Bjørnskau / NRK

Verdensrommet var tomt, så nordlyset måtte ha noe med jorden å gjøre.

I dag vet vi at lysfenomenet nordlys er styrt av aktivitet på solen. Det oppstår når elektroner og protoner blir slynget fra solen mot jordens øvre polare atmosfære. Når disse partiklene treffer atmosfæren, tilføres energi, som ses som lys. Fargen bestemmes av energinivået i partiklene og sammensetningen av gasser i atmosfæren.

Men det var først på 1960-tallet dette ble mulig å måle med satellitter. Det Birkeland hadde sagt var rett!

Da Kristian Birkeland skulle hedres i Sandefjord i 1967 var en av hans største kritikere, den engelske fysikeren Sidney Chapmann, kommet for å holde åpningstalen. De fleste antok at han ville beklage seg.

– I stedet sa han at Birkeland fremdeles var ubetydelig, forteller Brekke.

Siden skal Chapman ha innrømmet at folk hørte for mye på ham selv.

Villa i Egypt

HERSKAPELIG: I boken «Kristian Birkeland. Nordlysets far» finnes blant annet dette bildet som antakelig er den norske fysikerens villa i Helwan, Egypt. Villaen hans hadde spesialbygget observatorium. Herfra forsket han på zodiakallyset, et lysskjær som ses nær ekvator. Men disse notatene gikk tapt etter hans død, da skipet som skulle frakte dem til Norge forliste.

Foto: Norsk Teknisk Museum

Flere oppdagelser

I ettertid ser man at Birkeland trolig også oppdaget flere andre ting.

– Mest sannsynlig var han den første som oppdaget røntgenstråler. Før tyske Wilhelm Röntgen fikk strålene oppkalt etter seg, sier Brekke.

– Han var egentlig også den som oppdaget elektronene først, selv om andre fikk æren av det også.

Engelske forskere fikk dominere lenge etter Birkelands død. Selv studentene ved Universitetet i Oslo, lærte gjennom 40 år om den britiske fysikeren Sidney Chapmanns ideer – ikke Birkelands.

– Det er et paradoks, selv om det skal sies at Birkelands teorier ikke var helt perfekte, sier Brekke.

– Men jeg tror han hadde blitt stolt hvis han visste at Norge nå er blitt verdens beste til å forske på Sola.

Andøy Space Centre i Nordland

Norge I FRONT: Andøya Space Centre i Nordland. Utenlandske forskere strømmer både hit og til Svalbard, siden Norge er blitt foregangsland innen solforskning mye takket være gunstig beliggenhet. Nå søker man blant annet etter svar på hva som styrer solens 11-årssyklus, for å bedre varsle solstormer som kan slå ut satellitter.

Foto: Jan-Morten Bjørnbakk / NTB Scanpix

Anbefalt videre lesning:

Mendelsohn 3
Foto: Javier Ernesto Auris Chavez / NRK

Gripende om pappa. – Sett to menn i samme rom, og – hallo Sigmund Freud! – det oppstår konkurranse. Far og sønn-relasjonen er intet unntak. Les saken om to av høstens mest rørende farsportretter

Nordlys over Tromsø

VAKKERT: Solflekker er kaldere og mørkere områder på solas overflate som fører til kraftige eksplosjoner på overflaten. Det gir kraftigere nordlys, som her på Snarbybukta utenfor Tromsø.

Foto: Jan-Morten Bjørnbakk / NTB scanpix

Slik tar du perfekte bilder av nordlyset. Øyvind Blomstereng er ekspert på å ta gode bilder av nordlyset. Bildene til trønderen har gått verden rundt, og har bidratt til enorm norgesreklame. Nå lærer han bort triksene sine. Les saken