Tuaregene har lenge kjempet for en selvstendig tuaregstat nord i Mali og er i hyppige trefninger med regjeringshæren. De har den siste uken benyttet seg av kaoset i kjølvannet av militærkuppet i Mali og tatt kontroll over flere byer.

Innbyggere meldte søndag om tuaregenes inntog i Timbuktu, som var den siste store byen i nord som ikke hadde blitt overtatt av opprørerne.

– Opprørerne har kommet til Timbuktu. De er i ferd med å plante flagget sitt her, fortalte El Hadj Baba Haidara, som er folkevalgt fra Timbuktu.

En innbygger i byen fortalte at opprørerne hadde plantet flagg ved guvernørens kontor, borgermesterens kontor og ved militærleiren.

Opprørerne sier i en uttalelse at de vil sørge for «orden og administrasjon».

Skudd

Andre øyenvitner fortalte tidligere søndag at de hadde hørt skudd både i sentrum av byen og ved Timbuktus militærbase, men at hæren allerede hadde forlatt området.

Ifølge øyenvitnene hadde flere soldater forlatt postene sine og etterlatt uniformene sine.

Senere ble det kun meldt om sporadiske skudd og at det hovedsakelig var stille.

Opprørerne tok søndag også kontroll over den viktige byen Gao nord i landet etter at regjeringsstyrkene hadde forlatt sine poster, opplyste regionale tjenestemenn og øyenvitner.

Gao, som ligger om lag 100 mil nordøst for Malis hovedstad Bamako, har til nå vært den viktigste garnisonsbyen i nord for regjeringsstyrkene.

Ønsker selvstendig stat

Militærjuntaen i Mali sa søndag kveld at de har sendt representanter for å forhandle med tuaregopprørerne om en våpenhvile.

– Vi prøver å gjøre det beste vi kan i en desperat situasjon, sier juntaens leder Amadou Sanogo.

Den vestafrikanske samarbeidsorganisasjonen ECOWAS sier den vil holde et krisemøte mandag for å vurdere situasjonen i Mali og «utføre nødvendige tiltak», ifølge organisasjonens leder, Elfenbenskystens president Alassane Ouattara.

President Amadou Toumani Touré ble i forrige uke fratatt makten da soldater fra regjeringshæren stormet presidentpalasset og avsatte ham. Årsaken til kuppet var blant annet stor misnøye blant soldater og offiserer med myndighetenes manglende evne til å slå ned et tuaregopprør nord i landet.

Tusenvis av tuareger som var leiesoldater under Gaddafi-regimet i nabolandet Libya, har de siste månedene vendt hjem og tatt med seg store mengder våpen.

(NTB)