NRK Meny
Normal

-Er det på bestemors eller bestefars side du nedstammer fra apene?

Dette historiske, og svært retoriske, spørsmålet stilte Samuel Wilberforce til Thomas Huxley den 30. juni 1860. Det er et drøyt halvår siden Charles Darwins bok ”Artenes opprinnelse” hadde kommet ut og biskopen av Oxford hadde bestemt seg for at det nå var på tide å ta et oppgjør med Darwin og hans tilhengere.

Samuel Wilberforce

Hør radioinnslaget om den store debatten.

Dr George McGavin

Dr George McGavin

Foto: Ivar Grydeland / NRK

Selv 150 år senere er The Great Debate et begrep i Storbritannia. Den Store Debatten der syv hundre mennesker var samlet på loftet av det nyoppførte naturhistoriske museet. –Dette er ”evolution ground zero”, sier biologen Dr George McGavin i det han låser oss inn i det som i dag er delt opp i tre etasjer og er blitt museets magasiner.

Og det er et historisk rom han nå åpner opp. Møtet denne junikvelden i 1860 var en del den årlige sammenkomsten I The British Association for the Advancement of Science. Det mest betydningsfulle av de britiske vitenskapsselskapene. Boka ”Om artenes opprinnelse” var kommet ut i november året før og Charles Darwin var invitert, men han var ikke i form. Noe han jo som regel ikke var.

Natural History Museum, Oxford, Loftet

I dag er det det store loftsrommet delt inn i tre etasjer og er en del av museets magasin.er

Foto: Ivar Grydeland / NRK

Til stede var imidlertid hans våpendragere og blant dem Thomas Huxley, også kalt Darwins bulldog. Han var tilfeldigvis i Oxford og hadde strengt tatt ikke fattet interesse for kveldens program som i utgangspunktet ikke var ment å dreie seg om spriket mellom kirkens lære og Darwins teorier, men om at Darwins teorier også kunne anvendes på samfunnsutviklingen. For øvrig en form for intellektuell aktivitet som Huxley anså som kvakksalveri… Men så dumper han borti en kompis som skal gå og så slenger han med likevel.

Biskopen av Oxford

Samuel Wilberforce

Samuel Wilberforce, biskop av Oxford. Her i en karikatur fra Vanity Fair.

Samuel Wilberforce var ingen hvemsomhelst. Soapy-Sam, Sleipe-Sam ble han kalt, og var kjent som en som hadde ordet i sin munn. Etter fordraget hadde biskopen bedt om å få si noe, hvorpå han brukte en halv time på å rakke ned på Darwins tanker, angripe Huxley og forsøke å framlegge bevis til støtte for kreasjonismen. Før han altså spurte Huxley om det var på sin bestemors eller bestefars side han nedstammet fra apene.

-Jeg ville ikke føle noen skam over å ha sprunget ut av et slik opphav, svarte Huxley og fortsatte. –Men jeg ville følt det skammelig å ha sprunget ut av et opphav som misbruker kulturens og veltalenhetens gaver i fordomsfullhetens og falskhetens tjeneste.

Natural History Museum Oxford

Det naturhistoriske museet i Oxford

Foto: Ivar Grydeland / NRK

Etter møtet var på mange måter alt som før. I The Times kunne man noen dager senere i en liten notis lese at det hadde vært et uvanlig livlig møte og at begge sider erklærte seg som vinnere av diskusjonen.


Kaptein FitzRoy

Robert FitzRoy

Robert FitzRoy, Kapteinen på Beagle

I salen var også Robert FitzRoy, kapteinen på skuta som hadde tatt Darwin med på en fem år lang jordomseiling, reisen som la selve grunnlaget for Darwins evolusjonsteori. Dypt religiøs og viftende med en bibel reiste han seg og skrek ut: Blasfemi, blasfemi…

Og så ille tok han det, eller i hvert fall: Så ille hadde han det, at han, på dagen fem år senere tok sitt eget liv.