Stor virvelstrøm på Saturn-måne

Denne virvelstrømmen er ytterligere bevis for at Saturn-månen Titan har årstider.
– Titan er et av de mest lovende stedene i solsystemet med tanke på mikrobiologisk liv, sier astrofysiker.

Virvelstrøm på Saturn-måne

Slik ser virvelstrømmen på Titan ut. Bildet er i ekte farger.

Foto: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Virvelstrømmen har blitt oppdaget høyt over Titans sørpol. Astronomer sier til BBC at virvelstrømmen snurrer raskere enn Titan selv roterer rundt sin egen akse.

De antar at virvelstrømmen kan ha oppstått fordi vinteren er på vei til Titans sørlige halvkule.

Sven Wedemeyer-Böhm, astrofysiker ved UiO, sier til NRK.no at han synes Titan er særlig interessant på grunn av dens tykke atmosfære som gir et klima med vind og metanregn.

– Derfor mener jeg Titan er et av stedene i solsystemet som er mest lovende med tanke på mikrobiologisk liv.

– Denne virvelstrømmen høyt oppe i Titans atmosfære er nå ytterligere bevis for at Titans atmosfære har et klima med årstider. Derfor burde vi studere denne månens atmosfære langt mer, sier han.

Det er astronomer tilknyttet Cassini-romsonden enige i. Ifølge Space.com skal de holde et skarpt øye med Titans sørpol for virvelstrømmens videre utvikling. De tror den kan kaste lys over det komplekse systemet månen har, som består av flytende metan i stedet for vann.

Saturns måne Titan

Titan, den nest største månen i solsystemet, i et mer helhetlig perspektiv.

Foto: Wikimedia Commons

Klareste bildet av virvelstrømmen hittil

Cassini oppdaget første spor av virvelstrømmen på Titan allerede i mars. Virvelstrømmen kan til slutt få form som en "hette"; det vil si at den kan få et område med tykk, høytliggende tåke. En slik form så astronomer over Titans nordpol forrige vinter.

– Vi har sett virvelstrømmen bli mer og mer utviklet de siste tre til fire månedene. Nå som vi har fått bilde av den i utmerkede detaljer, ser vi klarere former inne i tåken som henger sammen med virvelstrømmen, sier Jason Perry, astronom ved University of Arizona i Tucson.

Saturn har hele 62 kjente måner, og av disse er Titan den aller største. Med en bredde på 5.150 kilometer er den også solsystemets nest største måne. Titan har hatt en virvelstrøm og "hette" av tykk tåke høyt over nordpolen sin siden 2004, da Cassini kom inn i Saturn-systemet. Da var det vinter på Titans sørlige halvkule.

I august 2009 signaliserte Saturns jevndøgnspunkt at våren var på vei til planetens nordlige halvkule, og at høsten var på vei til den sørlige halvkulen og noen av Saturns mange måner.

– Mens Titans nordlige "hette" fortsatt består, har sirkulasjonen i den øvrige atmosfæren flyttet seg fra nordpolen, som er på vei til å bli varmere, til sørpolen, som er på vei til å bli kjøligere, forklarer flere ikke navngitte astronomer til Space.com.

Sven Wedemeyer-Böhm forteller at en årstid på Saturn varer mye lenger enn en på Jorda.

– En årstid her varer i over sju år. Den varer mest sannsynlig like lenge på Titan.

Sky av konsentrert organisk materiale

Cassini fikk øye på et gulaktig område som formet seg i tåken over Titans sørpol 27. mars. Cassinis infrarøde avbildings-system (VIMS) tok bilder av dette i falske farger i mai og juni.

En slik polar-strømvirvel er ikke uvanlig i solsystemet vårt.

– Slike virvler har også blitt sett på Saturn, Jupiter, Neptun, Venus og vår egen planet, sier flere astronomer til Space.com.

Virvelstrømmen over Titans sørpol er blant annet spesiell fordi den sannsynligvis inneholder konsentrert organisk materiale, bestående av karbon, hydrogen og nitrogen.