Mystisk skjold beskytter Jorda mot skummel stråling

Farlige elektroner møter usynlig vegg før de når Jorda, men forskerne skjønner ikke helt hvorfor det skjer.

Van allen

Skjoldet som beskytter mot de høyenergetiske elektronene befinner seg helt innerst i det ytterste beltet.

Foto: NASA

Rundt Jorda er det to enorme, smultringforma felt der massevis av ladete elektroner og protoner holdes i sjakk av klodens magnetfelt.

Disse kalles Van Allen-beltene, og strekker seg fra 700 kilometer til 6000 kilometer, og 15.000 til 20.000 kilometer, fra Jorda.

Nå viser en ny rapport fra forskere ved University of Boulder at den innerste delen av det ytterste laget fungerer som en barrikade mot potensielt farlige elektroner.

– Det er nesten som om elektronene treffer en glassvegg, sier Daniel Baker som er hovedforfatter bak rapporten som ble publisert i Nature, i en pressemelding.

– Viktig for oss at muren finnes

Elektroner fra sola har ekstremt høy energi, og raser mot oss i en hastighet som er nesten like høy som lysets.

– Vi vet ikke ennå hvorfor det er sånn, men det er viktig at det finnes en mur som er sterk nok til å stoppe disse elektronene. Funnet stiller Van Allen-beltene i et nytt lys, sier Wojciech Miloch, astrofysiker ved UiO, til NRK.no.

Han forklarer at denne typen stråling kan ødelegge satellitter, skade astronauter, slå ut GPS-systemer og ødelegge elektriske nett og elektronikk på Jorda.

Det mystiske skjoldet ligger omtrent 13.000 kilometer fra Jorda, noe som omtrent tilsvarer klodens diameter.

– Dette er egentlig ikke så langt unna, geostasjonære satellitter er tre ganger så langt unna, GPS-satellitter er 1,5 gang så langt borte. Heldigvis er alle flyvninger med mennesker, med unntak av Apollo-programmet, på innsida av denne muren. De fleste satellittene befinner seg også på riktig side.

Kan være plasmasfæren

Mellom de to Van Allen-beltene er det tilnærma tomt. Forskerne vet ikke helt hvorfor det er sånn at strålinga plutselig stopper, men i rapporten lanserer de noen potensielle forklaringer.

Den de trekker fram som mest sannsynlig er knytta til plasmasfæren, en gassky som strekker seg helt ut til det ytterste Van Allen-beltet. De spekulerer i om lavfrekvente elektromagnetiske bølger fra plasmasfæren er skyld i at elektronene ikke slipper gjennom.

– Vi må hvertfall fortsette å følge nøye med, noe Van Allen-sondene heldigvis sørger for at vi kan gjøre. Hvis det kommer et koronamasseutbrudd fra Sola er det godt mulig at dette skjoldet kan bli svekka i en periode, sier Baker.