Damon ventet på henrettelse – nye DNA-prøver frifant ham etter 15 år

Damon Thibodeaux satt 15 år i en fengselscelle og ventet på å bli henrettet, før ny vitenskap beviste at han var uskyldig.

Damon Thibodeaux

Thibodeaux tar omkring medfangen Derrick James, som også tidligere satt inne med en dødsdom, under en pressekonferanse i New Orleans.

Foto: Michael Democker / Ap

Kilde: The Guardian

Han har tilbrakt 23 timer i døgnet i en fem kvadratmeter stor celle siden 1996.

Hans eneste luksus har vært morgenkaffen, laget gjennom et provisorisk filter i form av et lommetørkle, og med kaffe kjøpt i fengselsbutikken.

Hans eneste treningsrituale har bestått i å løpe fram og tilbake i «luftegården» ved fengselet, som har vært noe større enn cellen hans. Og hans eneste trøst har han funnet ved å lese Bibelen, skriver The Guardian.

– Forsonte meg med tanken om at jeg skulle dø

Thibodeaux så flere av sine medfanger bli tatt med til henrettelseskammeret, uten å dvele for lenge ved sin egen skjebne.

– Jeg tenkte, en dag kan de komme og hente deg. En dommer kan hvert øyeblikk signere en ordre om å få deg henrettet.

På et tidspunkt føltes livet så håpløst at Thibodeaux sier han ønsket å droppe alle anker og bare gi opp. Han ville melde seg som en såkalt «frivillig», som opptrer positiv til å ville dø, men som gjerne bare mangler viljen til å leve.

– Til slutt forsonte jeg meg med tanken om at jeg skulle dø for noe jeg ikke hadde gjort. Vi skal jo alle dø en gang, og den tankegangen gjorde det mye lettere.

– 15-åringer ville stilt spørsmål ved denne rettssaken

Til tross for håpløsheten fortsatte Thibodeaux kampen for en frikjennelse, og etter hvert snudde lykken for amerikaneren. Noen år etter dommen fattet flere advokater interesse for Thibodeaux' sak, og de fikk etterhvert hjelp fra the Innocence Project (uskyldighetsprosjektet) i New York, som jobber for å renvaske feildømte fanger med ny DNA-testing.

Da advokat Steven Kaplan begynte å sette seg inn i rettspapirene til Thibodeaux, ble han svært overrasket.

– Da jeg leste referatene fra rettssaken for første gang, tenkte jeg for meg selv at til og med elevene mine på 15-17 år ville ha stilt spørsmål ved arbeidsmetodene til advokatene i dette rettslokalet, forteller Kaplan ifølge Guardian.

– Vi la mer energi i en kontraktsuoverenstemmelse over 50.000 dollar, enn det som ble lagt ned i Damon Thibodeaux rettssak.

Damon Thibodeaux

Damon Thibodeaux har sluppet ut av fengsel etter å ha sittet inne med en dødsdom han fikk i 1996.

Foto: Michael Democker / Ap

14-åring forsvant

Hendelsene som ble starten på Thibodeaux' skjebne fant sted 19. juli 1996. Da var han 22 år gammel og arbeidet som dekksgutt ved en kanalbåt på elva Mississippi.

Han var sammen med familien Champagne, som er fjerne slektninger av Thibodeaux, da den 14 år gamle datteren, Crystal, forsvant på ettermiddagen. Hun skulle bare en tur til det lokale supermarkedet, men kom aldri tilbake.

Thibodeaux deltok i søket etter 14-åringen samme kveld og gjennom hele natten, men vel et døgn etter forsvinningen, dro han hjem til sin mor. Her var han i ferd med å sovne da politiet dukket opp på døra.

Besvimte etter løgndetektor-test

Klokken 19.40 dagen etter forsvinningen ble Crystals døde kropp funnet på elvebredden til Mississippi, rundt åtte kilometer fra Champagne-familiens hjem.

Nyheten nådde raskt detektivene som var i ferd med å avhørte Thibodeaux, og det som i utgangspunktet var et rutinemessig avhør i forbindelse med en savnet-melding, ble raskt til et drapsforhør.

Det tok ikke lang tid før detektivene begynte å legge press på Thibodeaux som gang på gang gjentok at de mente han løy.

Da han forsøkte å komme med navn på personer som kunne gi ham alibi for de siste 24 timene – sa detektivene at de hadde snakket med dem alle. De hadde avvist Thibodeaux påstander, sa politiet.

– Det kjentes ut som om jeg hadde blitt forlatt. De var de eneste som kunne ha bevist at jeg ikke hadde vært på åstedet, sier Thibodeaux.

Politiet ga ham deretter en løgndetektor-test. Men da de returnerte til intervjurommet og sa at han hadde strøket på testen, besvimte han.

– Jeg brydde meg ikke lenger

Detektivene som tok del i avhørene har hele tiden avvist å ha tatt i bruk teknikker som la press på Thibodeaux. Men hans nåværende advokater er, etter å ha satt seg inn i saksdokumentene gjennom en årrekke, overbevist om at han ble utsatt for en forlenget utspørring som til slutt brøt ned all motstand i Thibodeaux.

Rundt klokken 4 natt til 21. juli ga Thibodeaux politiet det de hadde bedt om. Etter ni timer i avhørsrommet, og uten noe særlig søvn på 35 timer, begynte han å innrømme handlingene.

– Jeg hadde søvnmangel, jeg var sulten og jeg var lei av hele situasjonen. På det tidspunktet brydde jeg meg ikke lenger, jeg ville bare se en ende på det.

Flere avvik fra innrømmelsene

– Jeg er ikke den smarteste personen på denne planeten, men jeg greide å tenke meg til hvordan Crystal døde og hvordan hun ble funnet, ut fra detaljene de ga meg i avhøret. Jeg satte to og to sammen, og ga dem til slutt innrømmelsen de ventet på, sier Thibodeaux.

Han fortalte politiet hvordan har skal ha voldtatt og drept jenta.

Men allerede tre timer etter innrømmelsen, kom det fram detaljer som avkreftet flere sider av det Thibodeaux hadde sagt. Rettsmedisinerne konkluderte blant annet med at Crystal ikke hadde blitt utsatt for noen voldtekt før hun døde.

Tilbake med kjennelsen etter 45 minutter

Avvikene var kjent for myndighetene da Thibodeaux ble satt bak lås og slå for voldtekt og drap. De visste også at det var andre potensielle mistenkte som hadde gjort seg fortjent til videre etterforskning, skriver Guardian.

Thibodeaux hadde ikke råd til å sette inn en egen advokat for å ta seg av saken hans, han ble derfor tildelt en offentlig forsvarsadvokat . Ikke bare var dette advokatens første drapssak. Han var også på dette tidspunktet i ferd med å søke overføring til et annet kontor, hos statsadvokaten som hadde anlagt saken mot Thibodeaux.

– Dersom jeg hadde visst at min advokat var i ferd med å søke denne overførselen, ville jeg ha bedt ham om å forlate min sak, sier Thibodeaux i dag.

Selve rettssaken varte bare tre dager, og påtalemyndigheten tok enhver mulighet til å bortforklare avvikene i Thibodeaux' forklaring.

Juryen var borte i 45 minutter før de kom med kjennelsen, og dagen etter ga den samme juryen Thibodeaux en dødsdom for drap og voldtekt, til tross for at det var bevist at jenta ikke hadde vært utsatt for noen voldtekt.

Brukte 12 år på frikjennelse

Det tok Thibodeaux' nåværende advokater bare et par dager å få øye på de innlysende problemene i søksmålet og rettsforhandlingene mot ham. Det tok dem ytterligere 12 år å få ham frikjent.

I samarbeid med den nåværende statsadvokaten i New Orleans, fikk de gjennomført nye DNA-tester ved hjelp av verdenskjente kriminalteknikere, som Dr. Henry Lee ved universitetet i New Haven og Dr. Edward Blake fra Forensic Science Associates.

De gikk på ny gjennom alt fysisk bevis, som klærne til Crystal og Thibodeaux fra dagen da drapet fant sted. De fant at det var ingen bevis for at Thibodeaux' vev, blod eller væske befant seg på Crystals klær, og heller ingen av hennes på hans klær.

Vitner ble også kontaktet, og de ga Thibodeaux vanntette alibi for alt utenom fem minutter i perioden fra Crystal forsvant og tidspunktet hun døde.

Exonerated Inmate INMATE EXONERATED

Thibodeaux sammen med advokat Barry Scheck (t.v.), grunnleggeren av the Innocence Project i New York, under en pressekonferanse i New Orleans tidligere i høst.

Foto: Michael Democker / Ap

En av 300 frifunnede fanger

Nå er Thibodeaux en av 300 amerikanske fanger som har sluppet fri, og en av 18 dødsdømte som slipper henrettelse etter at nye DNA-prøver har bevist deres uskyld.

Nå våkner han hver morgen ved sitt midlertidige bosted i Minneapolis og lurer på når hans nyvunnede frihet vil gå opp for ham.

– Du tror du kommer til å våkne opp og innse at alt bare var en drøm, sier han.

Etter frifinnelsen har Thibodeaux reist til den andre siden av Mississippi for å gjenoppbygge livet sitt med hjelp fra sine nye advokater i Minneapolis. Byen har gode programmer for rehabilitering, her får han hjelp til å finne et billig hjem, til å ta fatt på en utdannelse og her får han arbeidstrening.

Hans 15 år som dødsdømt fange har åpnet øynene hans, sier han til The Guardian.

– Vi forteller verden at våre systemer er de beste i verden, men det er de ikke.

Les også: Seks delstatar har avvikla dødsstraff på fem år
Les mer: Færre henrettelser i USA i 2010

Thibodeaux støtter dødsstraff

Thibodeaux forteller likevel at han fortsatt støtter bruken av dødsstraff, i de mest grufulle sakene – med forbehold om at domfellelsen er solid.

Advokat Stephen Kaplan er ikke enig med sin klient, og kommer med statistikk som antyder at 2 til 4 prosent av alle dødsdømte egentlig er uskyldig.

– Dersom det var samme statistikk i flytrafikken, at det gikk galt med 2 til 4 prosent av alle flyvninger, ville du flydd?

Les: USA avfeier dødsstraff-kritikk
Les også: To av tre amerikanere støtter dødsstraff

Laster innhold, vennligst vent..
Laster innhold, vennligst vent..

SISTE NYTT

Siste nytt