Klokketårnet på Østre Porsgrunn kirke kneler i brann

BRANT NED TIL GRUNNEN: Østre Porsgrunn kirke brant natt til 11. april 2011.

Foto: Berit Margrete Iversen

Kirkebrann splitter byen

PORSGRUNN (NRK): Natt til 11. april 2011 brant Østre Porsgrunn kirke. Fem år senere er byen fremdeles splittet i valget av ny kirke.

Mellom husene fra 1700- og 1800-tallet på Kirkehaugen har Berit Gundersen gått siden hun var liten pike. Den gamle kirken fra 1760 pleide å trone over hustakene her, høyt og fritt over byen. Kirken har vært familiekirken i hele hennes liv. Unntatt de fem siste.

I fem år har Gundersen og Komiteen for gjenoppføring av Østre Porsgrunn kirke kjempet for å få en rekonstruksjon av den gamle kirken.

Valget har splittet byens innbyggere og menigheten. Mens kirkens ledelse og en stor del av deres aktive medlemmer har gått for en moderne storkirke, har komiteen lykkes i å skape en stor oppslutning om en rekonstruksjon av den gamle.

I fjor sommer mobiliserte forkjemperne for den gamle kirken til massemønstring før det skulle stemmes over valg av kirke på et menighetsmøte. På tross av at de fikk flertall for rekonstruksjon, har kirkens folkevalgte gått for en moderne kirke. Veien dit synes Gundersen har vært udemokratisk.

– Det er den som oppleves som veldig vond. Vi synes det er fryktelig trist at ikke de som tok ansvaret den gangen gjorde litt andre grep for å lytte til resten av menigheten og befolkningen i byen. De har satt seg på en måte over alle oss andre vanlige.

Berit Gundersen

– Hvordan synes du at prosessen har vært?

– Den opplever jeg som veldig udemokratisk. Det er det jeg kaller for et sololøp, de har ikke sett til høyre eller venstre, de har ikke lyttet. Det er, slik vi opplever det, en nokså enerådende indre krets som synes at de har monopol på å bestemme alt.

– Kjent det på kroppen

En av dem som blir beskyldt for å være med på sololøpet er kirkesjef Johannes Sørhaug. Oppe på lageret for barne- og ungdomsarbeid, gjemt bak esker med barneleker, løfter han stolt frem den nye modellen av Porsgrunns nye storkirke "Reis opp". Sørhaug har kjent konflikten på kroppen.

– Det har vært en spenning som til tider har vært ubehagelig å stå i. Å kjenne på kroppen de sterke meningene som blir satt frem. Det er ingen som er upåvirket av å stå i slike ting.

Kirkesjef Johannes Sørhaug i Porsgrunn

Kirkesjef Johannes Sørhaug i Porsgrunn har ansvaret for bygging av ny kirke, på vegne av Kirkelig fellesråd.

Foto: Berit Heggholmen / NRK

Da kirken brant var kirkesjefen en av dem som var lei seg. Beskyldninger om at han og flere i menigheten skulle være glade for at den gamle kirken brant ned, synes han har vært vanskelig å takle.

– Jeg synes de påstandene var ganske vriene å forholde seg til. At noen skulle kunne ønske… At man oppfattet det som at vi ikke synes at det var så dumt at kirken brant...

Kirkesjef Johannes Sørhaug

Sørhaug forteller at det var mange som reagerte med sorg etter at kirken hadde brent ned.

– Det var mange av menighetens medlemmer som sto her ute ved brannruinene og gråt sine modige tårer.

En kjølig vårkveld

Tilbake til 10. april 2011. Året før har kirken feiret sitt 250 års jubileum, den har blitt restaurert og noe oppussing skal tas nå på våren.

Denne dagen tar Berit Gundersen med seg moren til kirkegården, sørvest for kirken. På vei til farens grav stopper de opp og kikker opp på høyden der kirken troner. De beundrer den 800 kvadratmeter store kirken.

Berit Margrete Iversen

Berit Margrete Iversen våknet opp til en skremmende brannatt.

Foto: Anne Cathrine Syversen / NRK

Senere den kvelden, i de gamle gatene på den nordøstre siden av kirken, kryper en av beboerne på Kirkehaugen hutrende til køys. Berit Margrete Iversen har hatt et hyggelig, men noe kjølig vennelag ute på terrassen. Det er tydelig at våren lar vente på seg.

Mens byen går til ro drar to ungdommer ut på tokt. Det skal forandre mye, både for dem selv og mange andre.

Klokken har passert midnatt når de setter seg på den sorte og oransje scooteren. De kjører rundt i gatene, mens de hoier og lager bråk. Han ene er nettopp fylt 18 år, han andre fyller 18 til høsten.

De kjører til Skien og herjer rundt ved Borgestad kirke. 18-åringen forsøker å sette fyr på en benk ved å fyre opp et skjerf. 17-åringen slukker brannen i skjerfet. De setter seg på scooteren og drar videre.

Varsler søksmål

Konturene av den gamle korskirken er tydelig på Kirkehaugen tidlig i april 2016. Kirkemuren som står igjen, tegner et liggende kors på bakken. Ved noen av gravene titter de første lilla krokusene opp.

På muren sitter advokat Johan Henrik Frøstrup. Han er engasjert av Komiteen for gjenoppføring av Østre Porsgrunn kirke. Sommeren 2015 varslet Frøstrup søksmål for å få bygget opp igjen den gamle kirken.

Johan Henrik Frøstrup varsler søksmål

Advokat Johan Henrik Frøstrup varsler sak, etter at Kirkelig fellesråd har valgt det motsatte av vedtaket fra menighetsmøtet.

Foto: Berit Heggholmen / NRK

Frøstrup mener de folkevalgte i Kirkelig fellesråd i Porsgrunn har brutt loven, når de ikke fulgte menighetsmøtets vedtak om å bygge opp igjen den gamle kirken.

Advokaten viser til forarbeidene til tidligere lover, som Kirkeloven er tuftet på.

– «Kirken er ikke bare presten, men kirken er menigheten», det ble sagt på Stortinget. Og med hvilken rett kan da presten og øvrigheten se bort fra menighetens syn. Det er et maktovergrep og jeg har karakterisert det som et myndighetsmisbruk.

Frøstrup viser til at også Riksantikvaren har ønsket en rekonstruksjon av den gamle kirken.

Byggestart til høsten

Nye Østre Porsgrunn kirke

'Reis opp' heter Porsgrunns nye kirke, med fasade i porselen.

For kirkesjef Johannes Sørhaug og kontoret hans har det vært fem år med unntakstilstand. Kirkebrannen, og etter hvert arbeidet med ny kirke, har tatt mye av tiden hans. På vegne av de folkevalgte i kirkelig fellesråd har Sørhaug jobben som byggherre.

Nå er prosjektet med den nye kirken godt i gang. Arkitektkonkurransen er lyst ut og vinner kåret. Innen en ukes tid er entreprenør valgt. Byggestart er planlagt i oktober/november, med ferdigstillelse i påsken 2018.

– Jeg synes dette er en flott bygning. Jeg synes at det har i seg mange gode elementer, både utvendig og ikke minst funksjonelt innvendig, så jeg synes dette her er løst på en særdeles god måte.

Kirkesjef Johannes Sørhaug med modell av Østre Porsgrunn kirke

Kirkesjef Johannes Sørhaug viser frem den nye modellen av Østre Porsgrunn kirke.

Foto: Anne Cathrine Syversen / NRK

På spørsmål om hvorfor de ikke følger ønsket fra Riksantikvaren om rekonstruksjon, svarer Sørhaug:

– Jeg oppfatter det slik at Riksantikvaren også viser forståelse for at det er ulike syn knyttet til hvordan en kirke skal bygges opp igjen.

Sørhaug tilbakeviser advokat Frøstrups påstand om at de har brudt loven ved å ikke følge avstemningen fra menighetsmøtet.

– En sånn avstemning har ikke annet enn rådgivende funksjon og har ikke noe binding i forhold til de vedtak som fellesrådet skal fatte.

Kirkesjef Johannes Sørhaug

Bål i søppelkasser

Senere på natten til den 11. april 2011 krysser ungdommene kommunegrensen til Porsgrunn. På den sorte og oransje scooteren kjører de gjennom den sovende byen og videre opp på Kirkehaugen.

Ved den 250 år gamle kirken stopper de opp. Han yngste går for å tisse. Tidligere på kvelden har de to vært hjemme hos 18-åringen sammen med noen venner. Ifølge dommen ble det drukket alkohol.

I nærheten av kirken finner de to søppeldunker, som de triller bort til sørveggen på kirken. 18-åringen tenner på. Før de går velter 17-åringen søppeldunkene. Han ser at det det kommer røyk opp.

De triller to søppeldunker mot kirken. (…) tente så på noe papp eller papir som lå i dunken. Deretter veltet de en eller begge søppelkasser inn mot kirkeveggen før de forlot stedet.

Utdrag av dommen fra Nedre Telemark tingrett

Les også:

Vekkes av smell

Klokketårnet på Østre Porsgrunn kirke brenner

Østre Porsgrunn kirkes klokketårn i full fyr.

Foto: Berit Margrete Iversen

Utpå natten smeller det på Kirkehaugen. Litt tidligere, i 03.00-tiden, har nødetatene fått melding om at kirken brenner. Nå er brannvesenet på plass og har koblet opp slangene. Kampen mot flammene har startet. Mange av naboene vet ennå ikke hva som skjer.

Smellet fra den brennende kirken vekker Berit Margrete Iversen. Hun våkner brått og tror det er fra en gassutblåsning på Rafnes, på andre siden av Frierfjorden. Hun står opp for å gå på do og kjenner at det er varmt i rommet.

– Der kom våren, tenker hun.

Ute i stua blir hun møtt av et sterkt rosa lys, som flommer inn gjennom stuevinduene.

– Jeg vet ikke hvor det brenner, er jeg inne i det, det var varmt og alt er inni et rosa skjær.

Berit Margrete Iversen

Iversen blir redd og får det travelt med å komme seg ut. Trekker på seg noen klær og hopper i gummistøvlene.

– Det verste var kanskje lyden. En dyp brummene lyd, som lyden av en ovn med god trekk.

I det hun passerer kjøkkenbordet på vei ut, griper hun kameraet som ligger der.

– Det var umulig å vite hvor det brant, vinduene reflekterte lyset, det var som å våkne midt i en peis. Jeg skjønte at jeg hadde dårlig tid.

Når hun åpner døren møtes hun av en vegg med varme. Luften er fylt med et lydløst fyrverkeri. Fra kirken spruter det ildglødende kullbiter.

– Ildspruten sto, det var rett og slett en kjempesøyle med et fyrverkeri som hadde gått ordentlig galt.

Gnistregn når Østre Porsgrunn kirke brenner

Brannen ga et gnistregn av glødende kullbiter.

Foto: Berit Margrete Iversen

Oppstandelse og håp

Den første uken i april 2016 er det mer aktivitet enn normalt på branntomten. Sammen med sogneprest Ivar Brobakken og to menighetspedagoger planlegger menighetsrådsleder Astrid Emhjellen en minnemarkering som skal skje under søndagens gudstjeneste.

Det skjer 10. april 2016, på dagen fem år etter den siste gudstjenesten i kirken.

Innenfor restene av den gamle kirkemuren legger de stener som danner et kors. 100 små potter med påskeliljer skal danne korset som omkranses av stenene.

Blomstene skal symbolisere oppstandelse og håp.

Astrid Emhjellen, Wenche Thorsen Wiig, Ivar Brobakken og Margret Olof Magnusdottir

Astrid Emhjellen, Wenche Thorsen Wiig, Ivar Brobakken og Margret Olof Magnusdottir planlegger minnemarkering søndag 10. april 2016.

Foto: Berit Heggholmen / NRK

Emhjellen sier det har vært en tøff periode.

– Må jo være ærlig på det, at det har vært en vanskelig prosess. Menigheten og menighetsrådet har hele tiden fokusert på at menigheten skal bli hørt og at vi skal ha ordentlige referater og at alle synspunkter har blitt sendt videre til dem som er byggherre, Fellesrådet. Så det har vært en tøff periode.

– Tror du de opplever at de er hørt?

– Det er nok litt forskjellig, avhengig av hva man ønsker, selvfølgelig, men de har blitt hørt i fire menighetsmøter, som har handlet om byggeprosessen. Og de har i stor grad blitt hørt, de som ønsker en gjenreisning, gjennom media. Menighetsmøtene har blitt referert grundig og alle synspunkter er tatt med.

Emhjellen sier at et mindretall av de aktive medlemmene ønsker rekonstruksjon og at hovedparten av dem som deltar aktivt i menigheten ønsker seg en ny moderne kirke.

Leder av menighetsrådet, Astrid Emhjellen

Leder av menighetsrådet, Astrid Emhjellen, gleder seg til den nye kirken står klar til påsken 2018.

Foto: Berit Heggholmen / NRK

– Hva er det beste ved den nye kirken?

– Det beste er arealene, funksjonene, det moderne uttrykket med lyd og lys. Variasjonsmulighetene i det nye kirkerommet tror jeg blir kjempebra.

Nå ser hun frem til at byggingen av den nye kirken skal starte.

– Vi tror det blir en vakker kirke, med gode arealer for barne- og ungdomsarbeid og det er vi veldig glade for.

Leder av menighetsrådet, Astrid Emhjellen

Les også: Gudstjeneste med dypere mening

– En fremmed fugl

Berit Gundersen

Berit Gundersen ønsker en rekonstruksjon av kirken fra 1760.

Foto: Berit Heggholmen / NRK

Fem år etter brannen håper Berit Gundersen fremdeles på at kirken skal gjenoppstå, slik den var utvendig.

– Jeg synes den gamle kirken var en arkitektonisk perle. Sjelden. Et slags felleseie for byen her, et signalbygg. Jeg synes det er utrolig viktig at vi kan prøve å få den opp igjen.

Hun påpeker at rekonstruksjon har blitt brukt andre steder, blant annet Holmenkollen kapell i Oslo, som ble totalskadet i august 1992.

– De har jo klart det andre steder, hvorfor skulle de ikke gjøre det her, spør hun retorisk.

Les også: Fant rester av kirkeklokkene

Hun har lite til overs for den nye kirken som er planlagt.

– Jeg tror den blir en fremmed fugl her på Kirkehaugen, fordi den er avstikkende i arkitekturen sin og i materialvalget. Den passer overhodet ikke inn. Dette porselenstårnet vil bli seende ut som en slags obelisk i et fremmed miljø.

Berit Gundersen mener en gjenreist gammel kirke passer best inn

Mellom husene fra 1700- og 1800-tallet på Kirkehaugen har Berit Gundersen gått siden hun var liten pike.

Foto: Berit Heggholmen / NRK

Kirken kneler

Utenfor huset sitt på Kirkehaugen møter Berit Margrete Iversen et kaos av folk som løper, bærer bunader og fyller bilene med gods. En nabo forteller henne at kirken brenner.

Også naboene går rundt i gummistøvler, noen har trukket på seg en bukse, eller har en jakke over pysjen. Det var mange som fikk det travelt med å stå opp denne natten. Iversen forteller om en skremmende, uvirkelig natt.

– Vi sto langt fra, hørte ikke knitringen, men lyden var skummel. Jeg fikk den magefølelsen du får av at lydene ikke stemmer overens med det som skal være virkeligheten.

Østre Porsgrunn kirkes klokketårn i full fyr

Den brennende kirken var som et digert bål.

Foto: Berit Margrete Iversen

Etterhvert som kirken blir overtent, står ildspruten enda høyere. Glørne daler ned på husene utenfor.

– Da begynte vi å ta frem vannslanger og begynte å spyle hustakene. Det lå glødene kull på takene som vi spylte på.

Noe av det første Iversen tenker på er hvilket hell det er at det er vindstille.

– Hvis ikke hadde hele nabolaget gått med. Vi så at flammene sto rett opp.

Sammen med naboene blir hun stående å se kirken knele i brann.

– Det var et mektig syn. Det var umulig å gå å legge seg igjen, fordi opplevelsen var så graverende. Det var vanskelig å fatte omfanget.

Les også: – Det varmeste oppdraget vi noen gang har vært på

Dommen

I politiavhør den 14. juli 2011 innrømmer den yngste ungdommen at han var med å tenne på kirken i Porsgrunn. 18-åringen nekter for å ha vært i nærheten av noen av kirkene. I slutten av februar 2013 møter begge i Nedre Telemark tingrett.

Den 1. mars 2013 faller dommen mot de to ungdommene. Han yngste blir frikjent for hærverk ved Borgestad kirke i Skien. Begge dømmes for å ha tent på Østre Porsgrunn kirke med vilje, slik at den brant ned til grunnen.

Ifølge dommen utviklet brannen en så intens varme at det oppsto en reell og nærliggende fare for at bygningene nærmest kirken kunne ta fyr.

Østre Porsgrunn kirke brenner natt til 11. april 2011

- Det er det varmeste oppdraget vi noen gang har vært på, sa brannsjef i Bamble, Morten Meen Gallefos, da han forklarte seg for retten.

Foto: Berit Margrete Iversen

Særlig ett bolighus, 20 meter fra kirken, kunne lett bli antent, heter det i dommen. I tillegg satte de naboenes liv i fare:

Dersom sistnevnte bygning hadde tatt fyr, ville en brann lett kunnet spre seg til ytterligere boligbebyggelse... Det må også legges til grunn at menneskeliv ble satt i fare ved at brannen kunne spre seg til nærliggende boligbebyggelse hvor personer sov.

Utdrag av dommen fra Nedre Telemark tingrett

17-åringen dømmes til fengsel i tre og et halvt år, en fellesstraff fordi ni måneder av en tidligere dommen var usonet. 18-åringen dømmes til fengsel i fire år. Også dette er en fellesstraff, han hadde 106 dager igjen av en tidligere dom.

Begge ungdommene dømmes til å betale kirkens forsikringsselskap tilsammen drøye 34 millioner kroner.