SOCCER-ENGLAND-MCI-TOT/ Manchester City v Tottenham Hotspur - Barclays Premier League

NY SEIER: Christian Eriksen (t.v.) og Harry Kane sikret 2-1 seier over Manchester City.

Foto: Lee Smith / Reuters

Endelig suksess for «nesten»-Tottenham

Tottenham er for alvor inne i kampen om Premier League-tittelen denne sesongen. Det kan bli gull, mener ekspertene.

De færreste hadde kanskje trodd at Tottenham skulle ligge som nummer to på tabellen etter 26 spilte kamper i Premier Leauge - og med bare Leicester foran seg. Nå er London-klubben en seriøs tittelutfordrer, spesielt etter å ha slått Manchester City 2-1 på bortebane i forrige kamp.

– Før kampen sa folk at dette var en stor test for oss og at det er viktig å vise at vi kan vinne. Det er viktig å føle at man kan vinne mot et stort, stort lag. Det var en veldig viktig seier, fortalte manager Maurichio Pochettino, som nærmest har forbudt gullprat.

Det hindrer ikke andre i å skryte hemningsløst av sesongens Tottenham-utgave. Laget som ikke har vunnet den øverste divisjonen siden 1961.

– De gjør det så bra. Jeg hadde aldri i mitt liv trodd jeg skulle si dette, men de kan vinne ligaen, skrev tidligere rival og Arsenal-spiss Thierry Henry i sin Sky Sports-spalte.

– Og nå tror jeg de tror på det selv også, at de kan vinne hele greia, sa Sky Sports-ekspert Jamie Carragher.

SOCCER-ENGLAND-MCI-TOT/ Manchester City v Tottenham Hotspur - Barclays Premier League

SUKSESS: Manager Mauricio Pochettino får mye skryt for det han har gjort med Tottenham.

Foto: Lee Smith / Reuters

To hovedgrunner

Det er flere grunner til at Tottenham - som har tatt den litt irriterende femteplassen hele fem gang de 10 siste sesongene - har fått det til i år. Balansert er et ord som ofte brukes om årets Tottenham-lag. Det er lang fra bare Harry Kane med sine 16 mål og stortalentet Dele Alli som har sikret de 14 seirene og 51 poengene.

– Jeg ser på troppen, og det er ingen grunn til at de ikke skulle utfordre Arsenal og Manchester City, og vi må ta Leicester med i den miksen også, sier tidligere Tottenham-spiller og trener Glen Hoddle til ESPN.

Fotballekspert og fast skribent for Tottenhams norske supporterblad, Lars Tjærnås, peker på spesielt to grunner.

– De viktigste to grunnene er at de er enormt godt trent fysisk, og mye bedre organisert enn før. Dessuten har de fått skikk på sin evige akilleshæl, nemlig forsvarsspillet, forklarer Tjærnås.

Gir Pochettino æren

Mye av æren for «nye» Tottenham er det Pochettino som får. Argentineren er klubbens 11. manager på totalt 13 år og det ser ut som han endelig har fått fart på sakene. Laget har nemlig scoret nest mest av samtlige lag, og har sluppet inn færrest. De har ballen mye og skuddene hagler.

– De løper også i snitt mer enn motstanderen i stort sett hver kamp, senest mot Manchester City, hvor de løp en mil lenger. Det er ikke uflaks som har gjort dem til et nestenlag før og det er ikke flaks som gjør at det kam bli gull nå. Det er hardt og godt arbeid i flere ledd. Mest hos manageren, mener Tjærnås.

Yngste laget

Og det med en spillergruppe som er blant de desidert yngste i hele Premier League.

– Han har en ung spillergruppe, som har slukt idéen hans om høyt press, og meget skjerpet konsentrasjon. De unge får tillit og sentrallinja er ekstrem sterk. Det kan holde til gull selvfølgelig. Spurs er i ferd med å bli beryktet, mener Tottenham-supporter og NRK-programleder Ole Rolfsrud.

– Hva taler for at det ikke blir gull?

– Fordi det er Tottenham. Et lag som tradisjonelt sett har vært kjent for flamboyante noksagter uten O2-opptak og et uavklart forhold til defensiv tenking. Denne tiden virker endelig til å være over, mener Rolfsrud.

– Skrekkscenarioet er at Kane og keeper Hugo Lloris blir skadet, legger han til.

Mye må uansett gå galt om ikke de sikrer topp fire plassering og spill i mesterligaen.

Matforgiftet

Men spesielt heldige er det nok få som vil beskylde Tottenham for å være.

11 år tidligere: Spurs er på god vei til å gjøre sin beste Premier League-sesong noensinne. De leder fortsatt med ett poeng på Arsenal i kampen om fjerdeplassen, når én kamp gjenstår, borte mot West Ham. Det er da det skjer.

Hele 10 spillere blir matforgiftet av en lasagne de spiser på hotellet kvelden før den avgjørende kampen. Manager Martin Jol søker om få utsette møtet, men får avslag. Tottenham taper kampen 1-2 og mesterligadrømmen knuses når Arsenal slår Wigan.

Skader og høydepunkt

Sesongen etter, 2006-07, er forhåpningene høye og en rekke nye spillere hentes inn. Men nå er det skader som preger laget. Spesielt forsvarsrekka lider, og når i tillegg storscorer Robbie Keane får trøbbel, ender Tottenham på en femteplass, åtte poeng bak Arsenal og Liverpool.

De to neste årene skuffer de med en 11.- og en 8.-plass. Men i 2010 kommer lyspunktet, når Tottenham blir nummer fire og får spille mot de beste lagene i Europa. Noe de har ikke har gjort siden tidlig på 60-tallet. Spurs går helt til kvartfinalen året etter, før de ryker ut mot Real Madrid.

Bale

STJERNE: Gareth Bale gjorde en god sesong for Tottenham i 2011-12, men selv om laget klarte en fjerdeplass, ble det ikke mesterligaspill sesongen etter.

Foto: EDDIE KEOGH / Reuters

Mistet plassen til rivalen

Kanskje blir det også for mye for Tottenham, som er tilbake på sin nærmest «vanlige» femteplass året etter. Sesongen 2011-12 blomstrer endelig lagets 22 år gamle ving, Gareth Bale og laget innehar tredjeplassen store deler av sesongen.

Men i februar kommer en ny nedtur. Samtidig som manager Harry Redknapp koblet til landslaget, svikter Tottenham. Det starter med at de gir fra seg en 2-0 ledelse over Arsenal, men taper kampen 2-5. På de siste 13 seriekampene, blir det bare fire seirer. Det holder likevel til fjerdeplass. Mesterligaen er sikret på nytt. Tror man.

For i stedet tar London-rival Chelsea seg hele veien til mesterligafinalen, slår Bayern München etter et straffedrama og automatisk kvalifiserer seg til neste års turnering - selv om de ble nummer seks i Premier League.

De tre foregående sesongen blir Tottenhan nummer fem, seks og fem på tabellen.

– Det er viktig å vise at vi er i kampen om å oppnå store ting. Man kan snakke mye, men vi må vise at vi er et lag. Jeg mener spillerne mine er smarte og jeg stoler på dem, sa Pochettino nylig ifølge Guardian.

For i år kan lykken være snudd.