Nils Jakob Hoff
Foto: Junge, Heiko / NTB scanpix

– Han var langt nede

RIO DE JANEIRO (NRK): To av tre norske båter kan ta medalje i OL. Det er likevel det som skjer med den tredje båten som ligner mest på et eventyr.

Motstand skaper gode historier. Vi liker dem som gjør det bra mot de fleste odds. De som reiser seg etter noen trøkker i trynet.

En sånn er Nils Jakob Hoff. 31-åringen fra Bergen som fredag ror den norske singelsculleren i semifinalen i de olympiske leker i Rio de Janeiro.

– Det er imponerende bra arbeid av Nils. Han var langt nede i våres da han røk ut av dobbeltsculleren. Og også da de ikke kvalifiserte inn dobbeltfireren, sier Kjetil Borch til NRK.

Borch blir alvorlig når NRK spør om Hoff. I 2013 oppfylte de en stor drøm sammen. De ble verdensmestere i dobbeltsculler. Der og da virket det åpenbart at de også skulle sitte i samme båt i Rio.

Det ble ikke slik.

– Kjipt

2015-sesongen var skuffende for duoen. Så skuffende at roforbundet etter et testløp i februar valgte å erstatte Hoff med veteranen Olaf Tufte i dobbeltsculleren til Rio.

– Det var kjipt, for vi er veldig gode kamerater. Men det er forbundet som råder over oss. Det var en seleksjon. De to beste gikk i dobbeltsculleren. Det er det som er realiteten, og det er det man må forholde seg til, skal man klare å oppnå gode resultater, sier Borch – kort tid etter at han og Olaf Tufte kvalifiserte seg for OL-finalen.

I torsdagens finale rodde de inn til bronsemedalje, Norges første medalje i Rio.

Sånn sett tyder alt på at roforbundet gjorde et fornuftig valg.

Det har vært mye skriving om hvor kort tid Borch og Tufte hadde til å finne OL-formen. Det har vært mindre skriving om hvor kort tid Hoff har hatt.

For da Hoff ble vraket fra dobbeltsculleren i februar, begynte han ikke å forberede seg på å ro singelsculleren som allerede var klar for OL. I stedet satte han seg sammen med tre unge gutter i en dobbeltfirer – i håp om å kvalifisere den båten til OL.

South Korea Rowing Worlds

JUBELEN SOM STILNET: I 2015 kunne Nils Jakob Hoff og Kjetil Borch feire. Sammen var de blitt best i verden.

Foto: Lee Jin-man / Ap

Ny drøm som brast

Den drømmen ble knust i Luzern, i slutten av mai. For øvrig i samme regatta som Tufte og Borch kvalifisert seg for OL.

Det var da singelsculler dukket opp som en tredje og siste OL-mulighet. Båten var allerede kvalifisert av Olaf Tufte, men manglet en roer. 28. mai ble det arrangert uttaksløp.

Hoff vant.

Først da startet spesialtreningen mot OL i båten han faktisk ror i.

– Dette har vært en minst like tøff kamp for Nils som for Olaf og meg, understreker Kjetil Borch.

Noen dager før uttaksløpet på Årungen ringte Nils Jakob Hoff sin gamle trener Kjetil Undset. Tida og veien var knapp.

Litt for knapp, mener Undset, selv om Hoff nå er i semifinale.

Langt – men ikke langt nok

– Vi har fått på plass mye av det rytmiske og tekniske. Han ror på en mer effektiv måte og sløser mindre krefter. Vi kom ganske langt før OL, men ikke fullt så langt som jeg hadde ønsket, erkjenner Undset overfor NRK – på telefon fra en kø i fornøyelsesparken Liseberg i Sverige.

Undset forventet mye. For han vet hvor god Nils Jakob Hoff kan være i singelsculler. Hoff har nemlig to kongepokaler i denne båttypen. Men internasjonalt hadde han ikke rodd singelsculler på så lenge han kunne huske da han ble OL-klar.

– Jeg lo litt for meg selv utpå vannet her og tenkte at det kanskje ikke var akkurat dette Kjetil hadde sett for seg, sier Nils Jakob Hoff til NRK etter å ha gått videre fra kvartfinalen.

Det gikk ikke helt på skinner der heller. Hoff holdt på å kantre på startlinja av årsaker som var utenfor hans kontroll. Det ødela i praksis hele løpet. Likevel kom han seg altså videre.

Rom for forbedring

Akkurat det sier nok mye om både kapasiteten og viljen. Nils Jakob Hoff vil. Også i semifinalen. Om det holder til finalebillett, selv om han gjør sitt aller beste, er det ingen som vet.

– Jeg har prestert et godt stykke unna det optimale. Da er det godt rom for forbedring, påpeker hovedpersonen.

– Hva jobber du med nå?

– Alle de tingene jeg ikke fikk til. I hovedsak å tørre å fange båten litt mer dynamisk. Dette blir hardt og klumpete, sier Hoff.

– Jeg blir ikke overrasket om han kommer til finale, men jeg blir heller ikke overrasket om han ikke gjør det. Han er ustabil teknisk. Han må være tålmodig og stole på seg selv, sier Kjetil Undset.

– Jeg sa til meg selv at hvis Nils tar seg til semifinale i OL med denne korte forberedelsestiden i singel, skal jeg driste meg til å være fornøyd. Men nå mener jeg det er mulig han kan ta seg til A-finalen, jeg vil se en enda bedre prestasjon, sier landslagssjef Johan Flodin til NRK.

Han mener Hoff har tatt steg teknisk også etter at han kom til Rio. Det vistes bare ikke i kvartfinalen.

Nils Jakob Hoff

SLAPP MED SKREKKEN: Problemer i starten holdt på å ødelegge kvartfinalen for Nils Jakob Hoff. Til slutt kunne han puste lettet ut.

Foto: Junge, Heiko / NTB scanpix

– Alt er mulig

Toppidrettssjef Tore Øvrebø – som er tidligere landslagstrener i roing – var mannen som valgte å sende Nils Jakob Hoff til OL uten internasjonale prestasjoner i singelsculler på svært lenge.

– Nå er han i semifinale. Da er han blant de 12 beste, og da var det riktig å ta ham ut. Jeg kalkulerte meg fram til at når den gutten får konsentrere seg om å ro sculleren, så blir det veldig bra, sier Øvrebø.

Nøyaktig hvor bra, vet vi altså ikke ennå. Fredag vet vi litt mer. Kanskje bærer det helt til lørdagens finale.

– Alt er mulig, sier Hoff.

For selv om han plasseringsmessig allerede har levd opp til alle realistiske forventninger, føler han ikke at jobben er gjort.

– Overhodet ikke. Jeg vil levere en bedre prestasjon enn dette i OL, sier han kontant.

Eventyrlig

Planen for semifinalen er nemlig såre enkel:

– Jeg ser meg selv der ute hvor jeg ror et mye bedre løp enn i dag, i hvert fall!

Skulle Nils Jakob Hoff blir årets store OL-overraskelse – og komme hjem med en medalje – er det som en Askeladden-historie

At kjæresten heter Therese Johaug gjør det ikke mindre eventyraktig.