NRK Meny
Normal

– Jeg forsto at det var noe stort. Men det var langt borte

NEW YORK (NRK): Mats Zuccarello Aasen drømte om NHL som liten gutt. Nå er han en av ligaens aller største stjerner.

Zuccarello

LEVER DRØMMEN: Mats Zuccarello Aasen nyter hockeyen i verdens tøffeste liga.

Foto: Roy Kenneth Jacobsen / NRK

Allerede på 1600-tallet begynte nordmenn å emigrere til USA i håp om å forbedre livet. Tunge tider her hjemme gjorde at «The American Dream» fristet mer og mer for vanskeligstilte europeere.

I dag er det lite glitter og glamour over ishallen Jordal Amfi som ble bygd til OL i Oslo i 1952. Det er slett ikke rart at unge hockeyspillere ønsker seg til USA.

NHL er verdens tøffeste og beste ishockeyliga. Den har 30 lag spredd rundt i USA og Canada. Den er hovedsakelig dominert av spillere fra Nord-Amerika. Den snart 100 år gamle ligaen startet opp i 1917 og gjennom tiden har åtte norske spillere klart å presse seg gjennom nåløyet.

Zuccarello
Foto: Bøe, Torstein / NTB scanpix

Den største av dem alle er Mats Zuccarello Aasen fra Oslo.

– Jeg var vel sånn 12-13 da jeg først forsto hvor stort NHL var. Vi satt hjemme og så på SVT og svenske kanaler. De sendte jo litt på TV og jeg fikk med meg noen høydepunkter. Espen «Shampo» Knutsen var jo der og. Jeg forsto at det var stort, men det var langt borte. Det var ikke akkurat en drøm, ikke noe jeg tenkte på, sier Zuccarello til NRK mens han tenker tilbake på oppveksten i hovedstaden.

Han er ikke størst i vekst, men i prestasjon. «Shampo» Knutsens rekorder for flest kamper og flest målpoeng har rast i takt med at Zucca har imponert i New York Rangers. Talentspeidere, eksperter og tidligere spillere har latt seg forbløffe. For det var mange som avskrev og mente den 170 centimeter høye spilleren var for lav til å klare seg.

– Det har vært mye prat om høyden min ja. I blant hadde det vært fint å være stor nok til å «kjøre over»(takle) en kar, ler Zuccarello.

– Men det har sine positive sider og. Jeg er ikke så lett å få tak i.

Fikk sjansen i New York

Etter å ha imponert i norsk og svensk serie, kom det i mai 2010 et tilbud fra New York Rangers. En av de seks eldste klubbene i ligaen. Laget er plassert sentralt i den mektige bydelen Manhattan. I gatene rundt hjemmearenaen ligger Empire State Building, Times Square og alle de kjente shoppingvarehusene.

– Jeg har bodd her noen år nå. Livet mitt er ikke sånn at jeg går på rød løper eller koser meg på Times Square og i Central park daglig. Jeg sover mye og slapper av. Restitusjon mellom kampene er viktig, forteller han og fortsetter:

– Alle vil til New York da, så jeg får mye besøk og sånn. Hvis jeg har fri så er det alltid noe som skjer da, men jeg liker meg best på sofaen, sier han.

82 kamper per sesong tar sin del av storbylivet. Omgitt av skyskrapere, kjente bygninger og velkjente gule drosjer opplever han likevel New York som et hjem. For han har blitt godt vant.

– Jeg er utrolig kjedelig på mat og sånn. Går på samme steder, og gjør det samme hver gang, sier han spøkefullt.

– Hva burde turister få med seg i byen?

– Haha, jeg liker ikke å anbefale noe. Gjør gjerne noe av det som ikke er så opplagt. Gå broen over til Brooklyn. Besøk West Village. Finn kjernen av «New Yorkerne», ikke bare turistene.

Publikumsfavoritt

Mats Zuccarello Aasen er blitt et ikon. Utenfor Maddison Square Garden florerer det av blå drakter. Anslagsvis en fjerdedel har røde bokstaver med skriften Zuccarello på ryggen. Du trenger ikke lete lenge for å finne noen som har noe pent å si om ham.

– Han er grunnen til at alle kommer på kamp. Jeg digger ham.

– En liten fyr, men han er en stor spiller og har et stort hjerte.

– Jeg elsker «Zuke», han er vår beste spiller.

Det var tre ærlige kommentarer. Og det tok 30 sekunder å få dem. Jeg trengte ikke nevne at jeg kom fra norsk TV.

Under hjemmekampene roper publikum «Zuuuuke» hver gang han har pucken.

– Det er gøy at de liker meg da. Sikkert ikke alle som gjør det, men jeg prøver jo å bli likt av alle, sier nordmannen.

Besøker man byen er det ingen tvil om populariteten. New York Rangers er en attraksjon for folk som besøker byen, og de selger ekstra mange drakter av den grunn. I supporterbutikkene rundt om i byen er Zuccarellos drakt, sammen med Henrik Lundquist sin, de best plasserte.

Rangers Blue Jackets Hockey Jarret Stoll, Mats Zuccarello

PUBLIKUMSFAVORITT: Zuccarello-trøya er en av de mest populære i supporterbuttikken til New York Rangers.

Foto: Jay LaPrete / Ap

Ventet lenge

Hverdagen høres særdeles perfekt ut. Men i en så stjernetung og viktig by er kravene skyhøye. Det er ikke alltid nok å være med på leken

– Vi vil jo vinne Stanley Cup. Det er det vi jobber for.

Stanley Cup er et av verdens mest spesielle idrettstrofé. Den 90 centimeter høye pokalen ender hos det laget som er best etter grunnserie- og sluttspillkampene. Sesongen varer fra oktober til juni.

Trofeet har ikke Rangers vunnet siden 1994. 22 år er lenge å vente. For to sesonger siden var New York-laget så nære man kan komme. I finalen røk de ut for Los Angeles Kings. Det var tungt å svelge.

– Akkurat nå er det forferdelig tungt. Men vi jobber knallhardt hele laget, og jeg er så stolt av å spille for New York Rangers, sa nordmannen den gangen.

I vår ble han truffet av en puck i ansiktet midt i sluttspillet og laget røk etterhvert ut. Mange mente mye kunne gått annerledes om nordmannen ikke ble skadet.

– Jeg tror grunnen til at Rangers ikke gikk til finale i fjor var at Zuccarello ble skadet. Han er en av de absolutt viktigste spillerne på laget, sier Per Bjurman. Han er NHL-ekspert i svenske Aftonbladet og følger kampene tett i USA gjennom sesongen.

Også lagkameratene er enige.

– Vi savnet han i sluttspillet i fjor. Han avgjør ofte kamper som står og vipper, sier stjernemålvakt Henrik Lundquist til NRK etter en trening med laget.

«Nå eller aldri»

Skaden til Zuccarello ble et symbol på at Rangers-sesongen igjen ble en skuffelse. Rangers har satset hardt for å vinne Stanley Cup-trofeet de siste årene, og ekspertene mener de snart må klare det.

RANGERS PENGUINS

ROSER ZUCCA: Henrik Lundquist er New York Rangers kanskje aller største stjerne. Han er full av lovord om sin norske lagkamerat.

Foto: GENE J. PUSKAR / Ap

– De har jo satset mye på å vinne nå. Kanskje de allerede burde klart å vinne. Jeg tror i alle fall de må vinne i år eller neste år, sier Bjurman.

– I Rangers er ståa nå slik at hvis de ikke vinner, så mislykkes de. Så enkelt er det.

Grunnen til at ekspertene er så klare på at ting må skje nå, er at NHL ønsker å holde ligaen jevnest mulig. For at lagene ikke skal være for suverene for lenge har de et komplisert lønnssystem. Enkelt forklart har de et tak på hvor mye et lag kan betale ut, slik at stjernene fordeles mellom lagene og ikke samles i ett.

Man kjøper ikke spillere i NHL. De bytter spillere mot valg i «draften». Hver sommer velges fremtidige talenter inn i lagene ut fra resultatene den foregående sesongen. Jo lavere plassering i ligaen, jo bedre mulighet til å hente en god juniorspiller.

– Situasjonen med lønnstaket begynner å bli komplisert for dem. Og mange gode spillere skal signere nye kontrakter snart. De skal ha mer betalt.

New York Rangers har fylt opp lønnskvoten, og spillere vil forsvinne.

Sentral i jakten

Journalistene som dekker laget tettest mener gode spillere som Henrik Lundquist, kaptein Ryan McDonagh og Rick Nash snartt er utenfor sin beste alder som spillere. Det understreker behovet for å ta hjem seieren så fort som mulig. Uten at det bekymrer Zuccarello for mye.

– Hvis man blir for gammel blir man stort sett bytta ut med en bedre en.

Han vet at sesongen er lang og tung, men han håper at laget skal være med å kjempe om seieren til slutt. Skal de det er det helt avgjørende at 28-åringen leverer, mener både eksperter og lagkamerater.

– Han er veldig viktig. Lagkameratene elsker ham, både på og utenfor isen. Han er den som leverer offensivt om andre har en dårlig dag. Det er de spillerne man vil ha.

Rekkekamerat Derick Brassard bekrefter påstandene.

– Det er fantastisk å spille med ham. Han har vist de siste par årene at han er en av de bedre i hele ligaen, sier kanadieren.

– Jeg føler jeg har fått en viktig rolle på laget. Men jeg kan bli bedre i overtallsspillet for eksempel. Det er viktig å levere jevnt. Jeg har startet bra i år, og det er jo gøy, svarer 28-åringen på rosen.

I år har han startet sesongen bedre enn noen sinne. Han er laget beste poengplukker av scoringer og målgivende pasninger.

Hjemme i New York

Til syvende og sist lever Zuccarello ut alle hockeyspilleres drøm. Det er ingen tvil om at New York og Rangers står hans hjerte nært. I fjor godtok han, grunnet det nevnte lønnstaket, lavere lønn i kontraktsforhandlingene med klubben, enn han kunne fått hvis han hadde valgt å signere for et annet lag med mer plass på lønnskvoten.

– Det var Rangers som tok meg til NHL. Det er her jeg vil være, har Oslo-gutten tidligere uttalt til NRK.

Han fant seg tidlig til rette i byen, selv om reisen ikke gikk rett inn i lagoppstillingen i 2010. Han har gjennom spill på farmerlaget og i Russland kjempet seg til en plass i garderoben.

Han er blitt en av stjernene på et veldig sterkt lag.

Siste nytt

Sendeplan

Kl. Program Kanal
VM Bryting