Drømmer om å gjøre Arendal til Nordens Venezia på ny

For over 150 år siden ble Arendal kalt Nordens Venezia på grunn av sine kanaler. Nå gjør entusiaster et siste forsøk på å få kanalene gravd frem igjen med støtte fra kjente aktører.

Arendal ca 1850

Slik så Arendal ut rundt 1850. Entusiaster ønsker å bringe tilbake Nordens Venezia

– En del av sjelen til denne byen ligger i kanalen, og den ønsker vi å få fram igjen.

Ørjan Svanevik leder det mektige kraftselskapet Arendals Fossekompani. Han og flere entusiaster går langs hjertet av Arendal.

– Her fra Pollen skal kanalløpet gå 280 meter over til Kittelsbukt, sier leder av Kanalselskapet, Céline Thommessen.

Hun peker entusiastisk med armene.

Arendal
Arendal

Grave frem entusiasme

De er på befaring med det anerkjente arkitektfirmaet Snøhetta som nå hyres inn for å grave frem entusiasmen til lunkne arendalitter.

Kanalselskapet vil ha kanalen tilbake i Arendal

Leder av Kanalselskapet, Céline Thommessen (til venstre) viser hvor de ønsker at kanalen skal gå.

Foto: Per-Kåre Sandbakk / NRK

– Det er ikke alltid så lett å satse på noe uten å se hvordan det kan bli. Det er det vi skal vise frem og det gleder vi oss veldig til.

Det sier landskapsarkitekt ved Snøhetta, Thea Kvamme Hartmann.

Arendal kanal
Det er lenge siden kanalen ble gravlagt under betong og brostein. Nærmere bestemt i 1933.
Arendal i 1961
I stedet for kanalens vannspeil fikk arendalittene en rutebilstasjon.
Illustrasjonsplan for Kanalselskapet og prosjektet
I over 30 år har entusiaster jobbet for å grave frem kanalen og gjenopprette ideen om et Nordens Venezia igjen.
Men mange eldre i byen er imot og vil beholde sentrumsarealene som i dag.
Arendal Kanal
På samme sted for snart tre år siden malte forkjemperne en kanal på den asfalten som nå skjuler den opprinnelige kanalen.

Dårlig økonomi

Diskusjonene har vært både mange og lange. Kanaler er ikke billig å grave opp for en slunken kommunekasse.

I byen er det like delte meninger som dette paret viser.

Annett Høiland og Sven Slokvik
– Det kommer litt an på hva det koster kommunen. Den strir jo med økonomien sin. Jeg er ikke sikker på om det bør prioriteres foran andre ting, sier Annett Høiland.
Partner Sven Slokvik tror det ville vært et kjempeløft for byen. – Vi får gå hjem å krangle om dette på sofaen, sier Høiland.
Fanny, russ i Arendal
Det hadde gitt et klassisk preg over byen, men jeg vet ikke helt hva det innebærer utover det, sier russ i Arendal, Fanny.
Nikoline, russ i Arendal
Det hadde vært mer å komme for. De malte opp her for litt siden hvordan det skulle bli, og det så jo hyggelig ut, sier Nikoline.
Willy Kristiansen, driver butikk i Arendal
Det hadde vært veldig fint å få de kanalene. Jeg driver butikk i byen, og det blir en attraksjon. Det trenger vi, mener Willy Kristiansen.

Jan Vatne har har kjempet i 28 år mot å få kanalen gravd opp igjen. Han leder styret i «Nei til kanal – ja til et levende sentrum». De ønsker å bevare sentrum i byen slik det er.

– Vi stiftet foreningen for å bevare det lille frie arealet som er i sentrum. Kommer det en kanal blir dette ødelagt og det blir store trafikkproblemer, sier Vatne.

Han mener eneste formålet med kanalen er å pynte opp i byen og frykter kommunen som allerede er presset økonomisk må punge ut med titalls millioner for å få kanalen i havn.

– Jeg tror ikke dette vil kunne finansieres uten kommunen og får vi en ny glassheis-situasjon, da sitter vi i saksen.

Jan Vatne

Styrets leder i Nei Til Kanal-Ja Til Et Levende Sentrum er redd kommunen vil sitte i saksen hvis de bidrar økonomisk til kanalen.

Foto: Miriam Grov / NRK

Han sikter til glassheisen som bygges i Arendal. Den skulle egentlig koste 50 millioner.

I løpet av to år vokste prisen til det dobbelte, og kommunen tar det meste av regningen.

Entusiastene satser på offentlig-privat samarbeid med en foreløpig prislapp på 150 millioner kroner for å gjenskape deler av den gamle kanalen.

Nå utfordres politikerne til en siste omkamp.

Andre prioriteringer

Ordfører i Arendal Robert Cornels Nordli synes sentrumsutvikling er viktig, men har først andre prioriteringer.

Robert Cornels Nordli

Robert Cornels Nordli er ordfører i Arendal. Han ønsker å prioritere andre ting enn kanal.

Foto: NRK

– Slik jeg ser det må vi prioritere primæroppgavene våre først. Skole, barnehage og helse og omsorg.

Kommunen har det mest krevende driftsåret noensinne i år og har redusert med over 70 årsverk.

– Bystyret vil bestemme dette, og vi må først se utredningen fra Kanalselskapet, sier Nordli.

Glad for debatt

Lederen for Kanalselskapet lar seg ikke skremme over at det også finnes mange motstandere mot å grave opp igjen kanalen.

–Det er godt med en debatt – for en kanal er jo inngripende i byrommet, sier Thommessen.

Céline Thommesen

Céline Thommesen er glad for debatt, men tror de fleste ønsker kanal i Arendal.

Foto: Jon Gelius

Kanalselskapet tror at når kanalen kommer på plass vil folk ha trodd at den har vært i byen hele tiden.

– Jeg tror de fleste vil ha kanal.