Et klart flertall av befolkningen i sør - der det meste av Sudans oljeforekomster finnes - ventes å stemme for løsrivelse fra innbyggerne i nord.

Men nå sier Sudans forsvarsminister at folkeavstemningen må utsettes.

Det var på en pressekonferanse etter et møte med Egypts president Hosni Mubarak i Kairo i dag at Sudans forsvarsminister, Abdel Rahim Mohamed Hussein, slapp katta ut av sekken med å ta til orde for en utsettelse av folkeavstemningen, som er fastsatt til 9. januar 2011.

- Den bør utsettes inntil det er oppnådd enighet om hvor grensen skal gå mellom Nord- og Sør-Sudan, sa forsvarsminister Abdel Rahim Mohamed.

- Vi bør også avvente hva innbyggerne i den oljerike provinsen Abyie bestemmer seg for i en egen avstemning om de vil tilhøre Nord- eller Sør-Sudan, sa han.

Vil holde landet sammen

Forsvarsministerens uttalelse kommer ikke overraskende.

Sudans president Omar al-Bashir ønsker å holde landet sammen og ser ikke frem til folkeavstemningen, der det er ventet at et klart flertall av den overveiende kristne befolkningen i sør kommer til å stemme for en løsrivelse fra Khartoum og de arabiske muslimske innbyggerne i nord.

Likevel er det under en måned siden al-Bashirs visepresident Ali Osman Taha forsikret under et toppmøte i FN at Sudan kommer til godta resultatet av folkeavstemningen, selv om dette skulle bety at Sudan deles i to land.

Forsikringen kom etter at både USAs president Barack Obama og FNs generalsekretær Ban Ki-moon innstendig hadde bedt partene om å løse uenigheter på fredelig vis.

- Tidspunktet hellig

Tidspunktet for folkeavstemningen er hjemlet i fredsavtalen som ble inngått for fem år siden mellom regjeringen i Khartoum og opprørere i sør, og som - med betydelig norsk megling og medvirkning i forhandlingene - fikk slutt på den mer enn 20 år lange blodige borgerkrigen som hadde krevd over to millioner menneskeliv og drevet hundretusener på hundretusener på flukt.

Salva Kiir - Sør-Sudans president Salva Kiir. - Foto: PETER MARTELL / Afp

Sør-Sudans president Salva Kiir.

Foto: PETER MARTELL / Afp

Skulle folkeavstemningen nå bli utsatt, frykter presidenten i Sør-Sudan, Salva Kiir, at den ikke vil finne sted i det hele tatt.

- For oss er tidspunktet hellig, sier han.

Salva Kiir dannet den selvstyrte regionens første regjering, etter resultatet i det det første flerpartivalget i Sudan på nesten 24 år som ble holdt i april i år. Han er også førstepresident i den regjeringen til al-Bashir.

Valget var en viktig element i fredprosessen.

Tikkende bombe

Et samlet sikkerhetsråd i FN ønsker også at folkeavstemningen skal holdes som planlagt.

En tung delegasjon med USAs FN-ambassadør Susan Rice i spissen kom i forrige uke tilbake til New York fra et besøk i Sudan.

Rice gav da regjeringen i Khartoum klar beskjed om at folkeavstemningen måtte gjennomføres i tråd med fredsavtalen på en ryddig og oversiktlig måte, og gjentok at resultatet måtte bli respektert.

Men det er spent i Sudan nå.

USAs utenriksminister Hilary Clinton betegner landet som en tikkende bombe - og selve forberedelsene til folkeavstemningen ligger langt bak skjema, både i sør og nord.