Flere sterke navn stiller til start, konstaterer en fornøyd rittdirektør Birger Hungerholt.

– Vi hadde VM i Oslo i 1993, men i moderne tid er dette det aller største som har skjedd innen sykkelsporten i Norge, sier han til NRK.

Et av de store navnene i rittet, 38-årige Petacchi, har 51 etappeseirer i de tre gjeveste etapperittene, Tour de France, Giro d'Italia og Spania Rundt.

Edvald Boasson Hagen - Edvald Boasson Hagen spretter champagnen. Han er også blant favorittene i det sykkelrittet. - Foto: Gian Mattia D'Alberto / Ap

Edvald Boasson Hagen spretter champagnen. Han er også blant favorittene i det sykkelrittet.

Foto: Gian Mattia D'Alberto / Ap

Dessuten har han gått til topps i klassikerne Milano - San Remo og Paris - Tours.

Italieneren ble dømt for ulovlig høy konsentrasjon av astmamedisin i blodet etter Giro d'Italia i 2007. Han ble dømt til ett års utestengelse fra sporten.

Norsk favoritt

Sky-rytter Edvald Boasson Hagen er favoritt før løpet. Han har prikket inn lørdagens etappe fra Hamar til hjembyen Lillehammer som sitt høydepunkt.

Lars Petter Nordhaug er med i Sky-laget, mens den angrepsvillige Vegard Stake Laengen kjører for det amerikanske kontinentallaget Type 1-Sanofi.

– Tour of Norway tar norsk sykkelsport et steg videre, sier prosjektleder Anders Eia Linnestad til NRK.

Store sykkellag til Norge

Selv om Giroen og Tour of California kjøres samtidig som det norske etapperittet, mønstrer arrangøren et sterkt felt.

Lars Petter Nordhaug - Sky-rytter Lars Petter Nordhaug. - Foto: JAIME REINA / Afp

Sky-rytter Lars Petter Nordhaug.

Foto: JAIME REINA / Afp

Blant de 19 lagene stiller blant annet GreenEdge (Australia), Sky (Storbritannia), Lotto (Belgia), Lampre (Italia), Saxo Bank (Danmark) og Garmin (USA).

– Vi har fått fem av de store sykkellagene til Norge og med den økende sykkelinteressen det har vært i Norge de senere årene vil dette styrke sporten ytterligere, sier han.

Fra Oslo til Drammen 17. mai

Etapperittet går over fem dager på Østlandet.

Fra 16. til 20. mai er rytterne innom Sandefjord, Tønsberg, Oslo, Drammen, Lillestrøm, Elverum, Hamar, Lillehammer, Gjøvik og Hønefoss.

Den 163 kilometer lange 17. mai-etappen går fra Oslo til Drammen.

(NTB-NRK)